化石足迹揭示史前大象如何抚养宝宝

      根据《科学报告》发表的一项研究,研究者在西班牙西南部韦尔瓦Matalasca?as踩踏表面发现的化石足印痕迹表明,这一区域曾在晚更新世时期(12900至11700年前)被古菱齿象(Palaeoloxodon antiquus)用于照料新生后代。

      来自葡萄牙和西班牙的研究团队分析了34组足迹。根据痕迹的圆-椭圆形状及其他标准,作者们认为这些痕迹属于古菱齿象,与现存非洲森林象亲缘较近。为确定单头象的年龄,作者根据足印长度计算了肩高和体重。

      作者识别出了14只幼象的足印,估计年龄在刚出生到2岁之间,体重估计在70-200公斤。作者还分类出8头少年象(2-7岁)以及6头青年象(8-15岁)的痕迹。年轻个体频繁出现或表明此地是象群的繁殖地(这里曾有一处沙丘间的池塘),周围植被能为小象提供食物来源,因为它们还不能长距离跋涉寻找其他食物。

      作者还识别出了可能来自三头成年雌性(超过15岁)的足印,依据是这些痕迹与幼体足迹十分亲密。只有两处痕迹被鉴定为雄性留下,其足印要大得多(长50厘米),体重估计超过7吨。

      作者总结说,韦尔瓦的Matalasca?as踩踏表面可能是雌象育幼的一处丰饶繁殖地点,雄象较少踏足此地。(经济日报记者 佘惠敏)